The Revolt of the Underprivileged

Style in the Expression of the Warkari Movement in Maharashtra




Bhalachandra Nemade, a leading Marathi novelist, poet and literary critic, was born in the Maharashtra village of Sangavi in 1938. With a Ph. D. and D. Litt. from the North Maharashtra University, he taught in many places retiring from Gurudev Tagore Chair of Comparative Literature at the University of Mumbai.

        His first novel, Kosala, established the modernist trend in Marathi literature and is considered a modern classic. This was followed by other novels and poetry, which gave him eminence among contemporary Marathi writers. Tikasvayavara, a highly acclaimed body of literary criticism, won him the Sahitya


Academy Award in 1990. His works display a deep understanding of Marathi culture and depict the indigenous lifestyle of the Maharashtra region.



   If   we  may   assume   that   the   bhakti   movement   is   the   most   significant    creative   upsurge   of   the   Indian  mind   during   the   present   millennium  ,  no    student   of   literary   culture   can   ignore   the   unique  techniques   of      expression  developed  within  the  Warkari  Movement  in  Maharashtra  .The    creative  influence  of  this  movement  has  been felt  in  a  variety  of  forms  by    several  social  and  political  revolts  in  the  Indian  subcontinent  from  Shivaji's     rebellion  in  the  seventeenth  century  to  Gandhi's  in  the  twentieth  .In    Maharashtra  ,  to  which  the  present  study  is  confined  , the  movement  has  an    unbroken  tradition  which  can  be  traced  back  to  the  thirteenth  century   on    the  eve  of  the  Muslim  invasion  of  the  kingdom  of   Deogiri. Throughout  these    centuries  there  has  hardly  been a period  of any  considerable length when  the    Marathi  -  speaking  people  of  India  can  be  said  to  have  enjoyed  peace  and    prosperity  .Until  the  rise  of  the  Maratha  kingdom  in  the  middle  of  the    seventeenth  century  ,  society  passed  through  '' trying times ''   under  often fanatical  Muslim  governments  .  That  the  Warkari  movement  ,  mostly  led  and  sustained    by  the  underprivileged  classes  should  arise  in  this  time  of  national  catastrophe  and  ,  despite  hostile  conditions  ,  develop  quietly  into  the  most  influential  mass  movement  of  rural  Maharashtra  ,  is  the  triumphant  result  of  the  broad  -  based  ,  autonomous  and  unique  style  that  it  generated  within  itself  .

       Perhaps  a  brief  comparison  with  another  major  movement  ,  that  of  the  Mahanubhavas  ,  which  was  influential  predominantly  in  thirteenth century  Maharashtra  ,  would  make  the  unique  stylistic  contribution  of  the  Warkaris  more  clear  .  The  Mahanubhava  movement(1)   was  a  Hindu  monastic  cult  founded  by  Chakradhar  (1194  -  1276  )  and  it  too  was  supported  by  the  underprivileged  classes  ,  although  their  leaders  were  mainly  learned  Brahmans  .  The  cult  preached  radical  values  laid  down  by  Chakradhar principally  equality  and  brotherhood  .  It  disregarded  the  Vedas  ,  attacked  Brahmanism  ,  worshipped  only  one  God  Krishna  and  prohibited  worship  of  any  other  god  ,  and  offered  equal  status  to  women  and  shudras  .After  Chakradhar  was  killed  in  1276  as  a  result  of  the  hatred  he  had  aroused  in  the  arrogant  supporters  of  Brahman  orthodoxy  ,  the  Mahanubhavas   ,  unlike  the  Warkaris  ,  failed  to  improve  upon  their  techniques  of  expression  in  order  to  cope  with  the  changing  political  situation  .For  example  ,  their  tendency  to  favour  written  as   against   oral  culture  increase  their  dependence  on  bookish  philosophy  and  textual  criticism  .Their  wearing  of  conspicuous  black dress  and  their  secretive  monastic  activities  alienated  them  from  the  common  people  .Their  leadership  ,  unlike  that  of  the  Warkaris  ,  came  from  the  top  instead  of  from  the  grass roots  .Their  monastic  establishments  ,  free association  with  women  and  shudras  ,their  anti - Brahman  philosophy  and  adoption  out  of  fear  of  several  esoteric  scripts  -  all  these  characteristics  made  them  ineffective  in  the  successive  waves  of  fanaticism  and  orthodoxy  .Soon  ,  therefore  ,  this  cult  which  once  was  so  influential  , so  revolutionary  and  so  creative  in  its  literature  ,  turned  into a  pale  reflection  of  itself  and  by  the  end  of  the  sixteenth  century  it  had  become  an  object  of  ridicule  within  Maharashtra  at  large  .The  Mahanubhavas  prose  works  which  were  created  in  the  thirteenth  century  have  great  stylistic  merit  ,  but  being  written  they  soon  became  obsolete  until  in  the  twentieth  century  the  cult  began  to  show  signs  of  revival  .  


Part - II